Waarom beginnen meisjes zo vroeg met de puberteit en wat kunnen ouders doen om hen te ondersteunen?

Ze zet haar poppen in de rij, klaar om haar favoriete spel te spelen. Vanmorgen heb je haar laten zien hoe je een maandverband moet gebruiken. Nog niet helemaal 11, je dochter is net voor het eerst ongesteld. Zo vroeg had je het niet verwacht.

Veel meisjes komen eerder in de puberteit dan hun tegenhangers van slechts een paar generaties geleden. Het eerste teken van puberteit bij meisjes is het ontluiken van de borst – of thelarche, om de medische term te gebruiken – en de leeftijd waarop het begint is wereldwijd met bijna drie maanden per decennium gedaald van 1977 tot 2013.

Dit blijkt uit een systematische review van een overvloed aan onderzoeken die in de decennia sinds de jaren zeventig zijn uitgevoerd (exa.mn/Puberty-Worldwide-Trends).

In de jaren negentig begon Marcia Herman-Giddens in North Carolina met het analyseren van gegevens over het niveau van seksuele rijping bij drie- tot twaalfjarige meisjes, verzameld bij meer dan 200 artsen in pediatrische praktijken in de VS. Haar studie in 1997 bij de American Academy of Pediatrics zorgde voor opschudding in de medische gemeenschap, omdat ze ontdekte dat de gemiddelde leeftijd waarop men borsten krijgt vroeger was dan verwacht: 8,8 jaar voor zwarte meisjes en 9,9 jaar voor blanke. De ontdekking was zeer controversieel in een tijd dat medici dachten dat de gemiddelde leeftijd van de puberteit voor meisjes 11 jaar of ouder was.

Hier, de Growing Up in Ireland, National Longitudinal Study of Children (Social-Emotional and Behavioral Outcomes in Early Adolescence) 2021, vroeg meer dan 3.300 13-jarigen of ze hun eerste menstruatie hadden gehad – en zo ja, op welke leeftijd . De menstruatie begint meestal twee tot twee en een half jaar nadat de borstontwikkeling begint.

De auteur van het onderzoek, professor Elizabeth Nixon, universitair hoofddocent psychologie bij TCD, ontdekte dat 72% van de 13-jarigen al hun eerste menstruatie had gehad. Bij de meisjes die begonnen waren, was de gemiddelde leeftijd waarop de menstruatie begon 12 jaar en drie maanden.

Professor Elizabeth Nixon, universitair hoofddocent psychologie, TCD.

Professor Elizabeth Nixon, universitair hoofddocent psychologie, TCD.

“Het onderzoek categoriseerde meisjes op tijd, te laat begonnen of eerder begonnen, in verhouding tot iedereen die ongesteld was. De jongste beginleeftijd was acht jaar en zeven maanden. Van de steekproef van 3.329 meisjes was ongeveer een derde vroege starters”, zegt Nixon.

Vroegtijdige puberteit

Dr. Declan Cody, adviseur pediatrische endocrinologie bij Children’s Health Ireland (CHI), Crumlin, zegt dat het begin van de puberteit op vier manieren kan worden beschreven: vertraagd, normaal, vroeg of vroegrijp. “Als een meisje borstontwikkeling vertoont onder de leeftijd van acht, wordt dit vroegtijdige puberteit genoemd”, zegt hij, eraan toevoegend dat het meestal meisjes zijn – in plaats van jongens – die zich hiermee presenteren.

Dr. Cody ziet typisch 10 tot 15 nieuwe gevallen van vroegtijdige puberteit per jaar, met verwijzingen van meisjes van drie tot zeven jaar overal in Ierland. “We doen een hormonale evaluatie. We doen ook een hersen-MRI om er zeker van te zijn dat er geen afwijking is die het kind vatbaar maakt voor vroegtijdige puberteit. In de meeste gevallen is die er niet.”

Medische behandeling voor vroegtijdige puberteit is hormonale blokkers – een injectie die elke drie maanden door de huisarts wordt gegeven. Dit stopt signalen van de hypofyse die de eierstokken van het meisje stimuleren. Op deze manier wordt voorkomen dat de puberteit voortschrijdt totdat het kind de juiste leeftijd heeft bereikt.

“We blokkeren vroegtijdige puberteit om twee redenen”, zegt dr. Cody. “Als borstontwikkeling begint op vijf of zes jaar, zou het meisje rond de leeftijd van acht ongesteld worden, wat erg jong en sociaal zeer uitdagend is voor het meisje zelf, het gezin en de school.”

De andere reden heeft te maken met het groeipotentieel, dat beperkt is zodra de menstruatie begint. “Als meisjes eerder dan acht jaar in de puberteit komen, lopen ze die periode van kindergroei mis. Ze zouden een aanzienlijke hoeveelheid centimeters in gestalte kunnen verliezen.”

Maar afgezien van de vroegtijdige puberteit, blijft het nog steeds zo dat een aanzienlijk deel van de meisjes de puberteit aanzienlijk eerder ervaart dan veel van hun leeftijdsgenoten. Er zijn verschillende redenen aangevoerd waarom dit zou kunnen zijn. Het is gedeeltelijk toegeschreven aan overmatige ophoping van lichaamsvet (exa.mn/Puberty-Body-Fat).

In één onderzoek, dat gedurende tientallen jaren werd uitgevoerd bij bijna 1.200 meisjes in Louisiana, werd obesitas in de kindertijd in verband gebracht met een vroeger begin van de menstruatie. Uit de in 2003 gepubliceerde studie bleek dat een meisje twee keer zoveel kans had op een menstruatie vóór de leeftijd van 12 “voor elke standaarddeviatie boven het gemiddelde kindergewicht”.

Maar obesitas is niet altijd een onderliggende factor – veel vroege starters hebben geen overgewicht. Anders Juul, hoogleraar groei en voortplanting aan Rigshospitalet, een gespecialiseerd ziekenhuis in Denemarken, rapporteerde in 2009 een ‘recente daling in leeftijd bij borstontwikkeling’, na evaluatie van bijna 1.000 schoolgaande meisjes. De Copenhagen Puberty Study ontdekte dat de gemiddelde leeftijd voor het verkrijgen van klierborstweefsel in 2006 was gedaald tot 9,8 jaar – een jaar eerder dan in een cohort van meisjes uit 1991 die ze hadden bestudeerd. BMI werd echter niet relevant bevonden – BMI was niet anders in de groep van 2006 dan in het cohort van de jaren negentig.

Psychologen hebben ook gesuggereerd dat de timing van de puberteit kan worden beïnvloed door psychosociale stressoren. De Amerikaanse kinderpsycholoog Jay Belsky stelde dit voor het eerst voor in 1991. Aan de hand van gegevens uit een longitudinaal onderzoek onder 16-jarige meisjes concludeerde hij dat familieconflicten en afwezigheid van vaders in de kindertijd een voorspeller waren van een vroegere leeftijd waarop de menstruatie begon.

In de Jaaroverzicht van psychologie (2019), wees Bruce Ellis, een professor in de afdeling Psychologie aan de Universiteit van Utah, op “een aanzienlijke hoeveelheid literatuur” die aangeeft dat vroege blootstelling aan tegenspoed in de kindertijd de vroege puberteitsontwikkeling bij vrouwen voorspelt. De stressoren zijn onder meer sociaaleconomische tegenspoed, kindermishandeling, gebrek aan warmte en steun van het gezin, verhoogde ouder-kindconflicten en afwezigheid van vader. (Zie: exa.mn/Puberty-Stress)

Hormoonverstorende chemicaliën

In de afgelopen decennia is ook de bezorgdheid gegroeid dat hormoonontregelende chemicaliën (EDC’s) een rol zouden kunnen spelen bij het vroege begin van de puberteit. Een in 2018 gepubliceerd onderzoek van de University of California, Berkeley, vond dat prenatale blootstelling aan chemicaliën in producten voor persoonlijke verzorging de puberteit bij meisjes kan versnellen (exa.mn/Puberty-Prenatal-Exposure). Onderzoekers volgden 338 kinderen van voor de geboorte tot de adolescentie. Ze ontdekten dat de dochters van moeders die tijdens de zwangerschap hogere niveaus van chemicaliën, waaronder diethylftalaat, in hun lichaam hadden, op jongere leeftijd in de puberteit kwamen. Diethylftalaat wordt vaak gebruikt in parfums en cosmetica.

In een overzichtsartikel dat in april werd gepubliceerd, analyseerden professor Juul en een team van onderzoekers echter 23 onderzoeken waarin werd gekeken naar EDC’s en hun effect op de puberteit. Hun conclusie: het bewijs is “te schaars om de blootstelling aan EDC als een risicofactor voor veranderingen in de leeftijd waarop de puberteit begint bij de algemene kinderpopulatie met zekerheid te bevestigen”.

Dus de jury is misschien uit op wat definitief de vroege puberteit veroorzaakt – maar het is heel duidelijk dat het ervaren van de puberteit aanzienlijk eerder dan leeftijdsgenoten gevolgen heeft. Elizabeth Nixon vergeleek in het onderzoek Growing Up in Ireland de resultaten voor vroege starters met degenen die op tijd of laatrijp waren. Ze ontdekte dat vroegvolwassen zijn geassocieerd was met een hogere depressieve stemming en angst, evenals met asociaal gedrag.

“Ik ontdekte ook dat vroegrijpe meisjes het afgelopen jaar vaker alcohol hadden gedronken dan de andere twee groepen. Ze hadden ook meer kans om te roken.”

De vroege starter is zeer waarschijnlijk niet ontwikkelingsklaar – sociaal, cognitief en emotioneel – voor de biologische sprong die haar lichaam maakt. “Als een meisje biologisch volwassen is, maar cognitief en sociaal nog steeds achterloopt, is er een mismatch tussen de verschillende sferen. Het meisje is op de andere domeinen nog niet klaar om de vooruitgang in de fysiologische kant het hoofd te bieden”, zegt Nixon.

Maar het plaatje is niet zo eenvoudig, en niets is in steen gebeiteld voor de vroege starter. Omdat toen Nixon de kwaliteit van de relaties van de vroege starter met haar ouders en leeftijdsgenoten controleerde – en in haar analyse opnam – ze ontdekte dat de invloed van de puberteitsstatus afnam.

“De belangrijkste drijfveer voor het welzijn van deze kinderen is niet vroeg of laat volwassen te zijn. De belangrijkste drijfveer zijn de relaties binnen hun context. Als het meisje wordt beschermd door positieve relaties, neemt het verhoogde risico om vroeg volwassen te worden af.”

Nixon waarschuwt echter dat het hebben van oudere vrienden een negatieve invloed kan hebben op een vroege starter. Dergelijke jonge meisjes vertoonden meer kans op antisociaal gedrag, meer roken/drinken/drugsgebruik en een grotere depressieve stemming. “Als een meisje er fysiek volwassener en volwassener uitziet, kan ze gaan associëren met een groep van 15 of 16-jarige leeftijdsgenoten, die experimenteren met jongens, alcohol proberen en roken. En deze oudere tieners hebben misschien verwachtingen van haar waar ze nog niet klaar voor is. Het emotioneel niet kunnen omgaan met deze ervaringen kan leiden tot angst en depressie.”

Schok van vroege puberteit

Dr. Claire Crowe, senior klinisch kinderpsycholoog en lid van de Psychological Society of Ireland.
Dr. Claire Crowe, senior klinisch kinderpsycholoog en lid van de Psychological Society of Ireland.

Dr. Claire Crowe, senior klinisch kinderpsycholoog en lid van de Psychological Society of Ireland, wijst erop dat de adolescentie, ongeacht wanneer die begint, voor kinderen moeilijk te onderhandelen is. “Onderdeel van de onderhandelingen is om in lijn te zijn met je collega’s. Dus een kind dat eerder in de puberteit komt, heeft het moeilijker – er is al iets dat hen onderscheidt.”

Crowe, die werkt met het pediatrische endocrinologieteam van CHI, Tallaght, zegt dat vroege puberteit voor sommige meisjes een normaal onderdeel van de ontwikkeling is, maar het kan een schok zijn voor ouders die het misschien niet zo snel hadden verwacht – ze kunnen zich plotseling gelanceerd voelen in de adolescentiefase van hun kind. “Ik herinner me een moeder die zei dat ze nooit had gedacht dat ze haar dochter over menstruatie zou moeten uitleggen voordat ze haar over de kerstman vertelde.”

Crowe wijst erop dat ouders de waarde van de kindertijd erkennen en willen dat hun kind deze zo lang mogelijk meemaakt, en zegt: “We willen echt dat ons kind die jonge, onschuldige, langdurige kindertijd maximaliseert. Vroege puberteit kan aanvoelen alsof er nieuwe verwachtingen en eisen aan het kind worden gesteld.”

Maar het is belangrijk om te onthouden, zegt ze, dat de puberteit nog steeds een proces is. “Fysiek vinden er veranderingen plaats, maar niet alles komt tegelijk. We kunnen die ervaring uit de kindertijd nog steeds voor het kind in stand houden. Dat de puberteit is begonnen, betekent niet dat ze moeten stoppen met spelen met hun jongere speelgoed.”

Vroege puberteit is een realiteit voor veel gezinnen. Het is belangrijk om op de hoogte te zijn, zegt Nixon. “De puberteit is vaak al lang voor de menstruatie aan de gang. Als je negenjarige een beetje teruggetrokken of vluchtig is geworden, bedenk dan dat hij misschien in de puberteit is gekomen.’

Leave a Comment