In Irak krijgt Britse man 15 jaar voor het smokkelen van artefacten

BAGHDAD (AP) – Een Brits staatsburger is maandag door een Iraakse rechtbank veroordeeld tot 15 jaar gevangenisstraf nadat hij was veroordeeld voor een poging om artefacten het land uit te smokkelen, in een zaak die internationale aandacht heeft getrokken.

De uitspraak van de gepensioneerde geoloog Jim Fitton schokte de rechtbank in Bagdad, inclusief zijn advocaat. Hij en zijn familie hebben betoogd dat Fitton, 66, geen criminele bedoelingen had.

“Ik dacht dat het worstcasescenario een jaar zou zijn, met schorsing”, vertelde Fittons advocaat Thair Soud, zichtbaar geschokt, aan Associated Press.

Soud zei dat Fitton in beroep zou gaan tegen het vonnis.

Een Duits staatsburger die met Fitton werd berecht, bleek geen criminele bedoelingen te hebben gehad in de zaak en zal worden vrijgelaten.

Rechter Jabir Abd Jabir ontdekte dat, volgens het onderzoek van de regering, Fitton criminele bedoelingen had om de artefacten die hij had opgehaald te smokkelen en van plan was ze het land uit te vervoeren.

Het proces heeft internationale aandacht getrokken in een tijd waarin Irak zijn ontluikende toeristische sector wil openstellen. De twee mannen verschenen voor het eerst in de rechtszaal op 15 mei droegen ze gele arrestantenuniformen en vertelden ze de rechters dat ze niet met criminele bedoelingen hadden gehandeld en geen idee hadden dat ze de lokale wetten hadden overtreden.

Fitton zei dat hij ‘vermoedde’ dat de voorwerpen die hij verzamelde oude fragmenten waren, maar dat ‘ik destijds niets wist van de Iraakse wetten’ of dat het meenemen van de scherven niet was toegestaan. Fitton zei dat hij als geoloog de gewoonte had om dergelijke fragmenten als hobby te verzamelen en niet van plan was ze te verkopen.

In zijn verdediging zei Soud dat Fitton wekenlang wachtte terwijl hij in hechtenis zat voordat hij hem inhuurde als zijn juridisch adviseur, met het argument dat dit het punt maakt dat de Brit geen idee had van de ernst van de zaak of de waarde van de goederen die hij in zijn bezit had gevonden.

De rechter hield echter geen rekening met de argumenten van Soud die aantoonden dat Fitton niet op de hoogte was van de Iraakse wetten en de waarde van de spullen die hij oppikte. Fitton en de Duitser, Volker Waldman, werden op 20 maart gearresteerd op de luchthaven van Bagdad nadat de luchthavenbeveiliging de items in hun bagage ontdekte. Ze hadden deel uitgemaakt van een toeristische expeditie rond de oude locaties van het land.

Hun gids, ook een Brits staatsburger van in de tachtig en in slechte gezondheid, stierf in politiehechtenis om redenen die niets met zijn detentie te maken hadden. Hij werd gevonden met meer dan 20 archeologische fragmenten in dit bezit.

Fittons familie maakte zich zorgen toen hij op 20 maart niet op een lijnvlucht naar Kuala Lumpur terugkwam, waar hij met zijn vrouw woont. een cel waar hij nog steeds werd vastgehouden, vertelde Fittons dochter Leila vorige maand aan de AP.

Fitton miste de bruiloft van zijn dochter in Maleisië, die begin mei plaatsvond. Leila zei destijds dat ze “diepbedroefd” was door zijn afwezigheid.

Haar hoop op de terugkeer van haar vader naar huis was bijna dagelijks een vaste waarde op haar sociale media. Negentien uur voordat Fitton zijn straf kreeg, plaatste ze een foto van haar ouders ter gelegenheid van hun huwelijksverjaardag. In een andere, tijdens een gezinswandeling, schreef ze dat ze hoopte dat haar vader zich bij de volgende onderneming met hen zou kunnen vergezellen.

Gefrustreerd door de vermeende passiviteit van het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken om in te grijpen en te helpen in de zaak van Fitton, startte zijn familie een petitie die meer dan 100.000 handtekeningen heeft verzameld. De Britse diplomatieke missie in Bagdad heeft geen commentaar gegeven op haar betrokkenheid bij de zaak en de Britse consul in Irak, die maandag de rechtszitting bijwoonde, vertrok na de veroordeling zonder commentaar te geven.

In totaal werden 12 fragmenten van aardewerk en andere scherven gevonden in het bezit van Fitton door de Iraakse autoriteiten, allemaal verzameld als souvenirs, zegt de familie van Fitton, tijdens een groepstoerisme-expeditie naar Eridu, een oude Mesopotamische vindplaats in wat nu de provincie Dhi Qar is. Er wordt gezegd dat de site een van de oudste sites is die tot die beschaving behoren.

Er blijft echter controverse bestaan ​​over de items die Fitton had opgehaald. Een rapport van het Iraakse Ministerie van Cultuur vermeldde dat ze meer dan 200 jaar oud waren, zonder verdere uitleg te geven over hun herkomst. Maar elk item dat minder dan 1500 jaar oud is, diskwalificeert het om uit de oudheid te komen, een periode vanaf het begin van de westerse beschaving tot ongeveer 450 na Christus

Het proces heeft ook de Iraakse publieke opinie verdeeld. Sommigen beschouwen de straf als rechtvaardig, omdat ze zeggen dat Irak lange tijd straffeloos een plunderingsgebied is geweest voor indringers en buitenlanders. Anderen zeiden dat Irak geen goed beheer van de site had om toeristen over de wetten te informeren.

“Eridu is een UNESCO-werelderfgoed in Irak en het vereist een beter beheersplan voor de locatie”, zegt Ali Makhzomy, de oprichter van BilWeekend, een reisorganisatie. “Het is de verantwoordelijkheid van de Iraakse regering om dat te doen.”

De items werden niet getoond in de rechtszaal. Amir Abdul Razaq, een archeoloog in de zuidelijke provincie Nassriyah, zei dat hij geloofde dat de voorwerpen in het bezit van Fitton dateren van 1800 voor Christus nadat AP afbeeldingen van de scherven had gedeeld die door zijn familie werden gedeeld. Overheidsfunctionarissen waren niet direct bereikbaar voor commentaar.

Het verdedigingsteam van Waldman heeft gezegd dat de Duitse toerist twee stukken voor Fitton bij zich had, maar dat hij ze niet van de locatie had opgehaald. Beide mannen werden beschuldigd van smokkel op basis van de antiquiteitenwetten van het land en hadden mogelijk de doodstraf kunnen krijgen. Ambtenaren hadden echter gezegd dat dit slechts een onwaarschijnlijke mogelijkheid was.

Het was niet duidelijk of Fitton zijn straf in zijn thuisland kan uitzitten. In 2017 tekende Irak een gevangenenruilovereenkomst met het VK

Leave a Comment